Bioplastiques – La technologie gagne du terrain, mais les obstacles demeurent

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Bioplastiques – La technologie gagne du terrain, mais les obstacles demeurent

Cela fait 40 ans que M. McGuire a retiré Benjamin Braddock lors de sa soirée de remise des diplômes et a dit: "Je veux juste vous dire un mot. Juste un mot … Écoutez-vous? … Plastiques. Il y a un grand avenir dans plastiques. "

L'avenir est toujours dans les plastiques, mais aujourd'hui, M. McGuire chuchoterait probablement «bioplastiques». Sur la base de l'augmentation du prix du pétrole brut, dont la plupart des plastiques sont dérivés, et de l'intérêt des consommateurs pour à peu près tout ce qui est "vert", le moment est idéal pour une poussée de cette nouvelle génération de plastiques. Le groupe commercial européen des bioplastiques a prédit que la capacité annuelle devrait plus que tripler pour atteindre 1,5 million de tonnes d'ici 2011. BCC Research prévoit que le marché mondial des polymères biodégradables croîtra à un taux de croissance moyen composé de plus de 17% jusqu'en 2012. Malgré cela, les bioplastiques engloberont un petit créneau du marché global du plastique, qui devrait atteindre 500 milliards de livres dans le monde d'ici 2010.

Le cas des bioplastiques

Selon l'Environmental Protection Agency des États-Unis, seulement 6% du plastique fabriqué aux États-Unis a été recyclé en 2005. (Cela se compare à un taux de recyclage de 50% pour le papier, 37% pour les métaux et 22% pour le verre). le plastique qui atterrit dans les décharges a une durée de vie mesurée en milliers d'années. Parce que la plupart des bioplastiques sont produits à partir de ressources renouvelables agricoles, dans les bonnes conditions, ils sont biodégradables et compostables. L'aspect écologique des plastiques biosourcés séduit les entreprises à la recherche de récipients non toxiques qui ne lixivient pas les produits chimiques douteux et qui reviennent à la nature sans danger après leur élimination.

De plus, les consommateurs américains reçoivent plus de 100 milliards de sacs en polyéthylène chaque année, mais seulement 1,2% sont recyclés. Reusablebags.com estime que jusqu'à 1 billion de sacs en plastique sont distribués aux consommateurs du monde entier. Il peut être moins coûteux pour les détaillants de distribuer un sac en papier ou en polyéthylène, mais le coût environnemental des sacs en bioplastique est moindre en termes d'élimination. Les consommateurs aiment les sacs en plastique légers et ont tendance à leur trouver d'autres utilisations avant de les jeter. Très peu de personnes les ramènent au magasin, ce qui explique le taux de recyclage minuscule. Le remplacement des sacs en polyéthylène par du bioplastique serait plus sûr pour l'environnement.

Interdit à San Francisco et même en Chine

À San Francisco, les sacs à base de pétrole sont interdits dans les supermarchés et les pharmacies. Aux États-Unis et ailleurs dans le monde, d'autres communautés en ont pris note et imposent des frais ou interdisent carrément les sacs à provisions en plastique à base de pétrole. En janvier, le Conseil d'État chinois a interdit la production de sacs en plastique et, à compter du 1er juin, les magasins, les supermarchés et les points de vente du pays sont interdits de les distribuer.

En Irlande, des responsables gouvernementaux ont voté une taxe sur les sacs à provisions en plastique en 2002. Lorsque les clients ont commencé à toucher les 33 cents sur chaque sac à provisions en plastique, leur utilisation est passée en quelques semaines à des sacs en tissu ou à des sacs à dos réutilisables. Le comportement des consommateurs a changé et le port d'un sac à provisions en plastique s'apparente au port de fourrure ou au tabagisme dans une pièce bondée; en quelques années, le comportement est devenu socialement inacceptable.

La Californie a également interdit les produits chimiques appelés phtalates, trouvés dans les plastiques mous, des jouets et des produits pour bébés. La recherche sur le bisphénol-A (BpA), utilisé pour fabriquer des polycarbonates, montre que le composé imite l'hormone humaine œstrogène et qu'il s'est avéré stimuler certains types de cancer, causer des dommages génétiques et lessiver les bouteilles en plastique dans les aliments et les boissons.

Des alternatives plus sûres commencent à apparaître. Les bioplastiques apparaissent non seulement dans les emballages alimentaires, mais aussi dans l'industrie automobile, les dispositifs médicaux, comme le matériel informatique et électronique, les articles jetables à emporter (tasses, assiettes, couverts) et les jouets.

Génie des bioplastiques pour des utilisations étendues

Généralement considérés comme provenant du maïs, les bioplastiques peuvent et sont produits à partir d'autres matières premières végétales telles que les pommes de terre, les betteraves sucrières, la canne à sucre, le manioc, le blé, le tapioca et les huiles de soja. Les entreprises ont produit des produits bioplastiques hybrides qui incorporent un mélange d'amidon végétal avec des polymères conventionnels qui aident les fabricants à réduire leur dépendance à l'égard des ressources non renouvelables et à ajouter des caractéristiques telles que la résistance à la chaleur ou la durabilité à leurs produits, mais ils ne peuvent pas prétendre être entièrement biodégradables ou compostables.

À mesure que la technologie évolue, les bioplastiques seront conçus avec la résistance à la chaleur et la force nécessaires pour une utilisation plus large. Par exemple, Metabolix, une entreprise du Massachusetts, a mis au point un polymère biodégradable appelé Mirel, fabriqué à partir de bactéries, de maïs et d'air, capable de résister à l'eau bouillante.

Les entreprises innovantes examineront leurs matières premières, auront le pouls de ce qui motive la demande des consommateurs et évalueront les risques potentiels pour la santé des plastiques conventionnels. Ils garderont également un œil sur les nouvelles technologies ou les matières premières qui aideront à résoudre certains des premiers défis associés aux bioplastiques à mesure qu'ils passent d'une industrie de niche au grand public. Prenez Cereplast par exemple. La société fabrique maintenant 15 grades de résines dans sa gamme Compostables (TM), y compris un produit résistant à la chaleur CP-TH-6000 qui peut résister à une chaleur jusqu'à 155p F.Elle possède également une résine hybride qui est résistante à la chaleur jusqu'à 250p. Pour répondre à la demande de bioplastiques, Cereplast a annoncé la construction d'une nouvelle usine de fabrication dans l'Indiana. Il aura une capacité d'un demi-milliard de livres lorsqu'il sera pleinement opérationnel en 2010.

Achèvement du cycle biologique

À l'avenir, les produits bioplastiques pourraient être recyclés en biodiesel. Des chercheurs de la Polytechnic University de New York ont ​​mis au point un plastique latent au carburant qui est plus résistant et plus durable que le polyéthylène standard. Après utilisation, le produit peut être placé dans un simple convertisseur où les enzymes le décomposent en biodiesel adapté au chauffage domestique. La Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) a accordé aux chercheurs de l'université 2,34 millions de dollars pour faire avancer la technologie et la transférer à l'industrie. Les militaires ont manifesté leur intérêt pour leur découverte pour une utilisation sur le champ de bataille où ils pourraient produire leur propre carburant et éliminer les déchets en même temps.

Toute entreprise qui prévoit de sauter dans le train des bioplastiques en produisant la résine ou en convertissant les produits en une alternative à base de plantes doit également se tenir au courant de ce qui se passe dans le domaine des biocarburants. Les bioplastiques pourraient être les chouchous de l'industrie des produits biosourcés en ce moment, mais elle rivalisera de ressources avec les producteurs de biocarburants pour des ressources limitées. Cela pourrait entraîner une hausse des prix des matières premières, ce qui pourrait nuire à l'économie des deux industries. De plus, alors que les bioplastiques sont perçus comme respectueux de l'environnement, les groupes environnementaux soulèvent des questions sur la façon de détourner les ressources des cultures vivrières vers des utilisations industrielles. Certaines matières premières, comme le maïs, dépendent plus fortement des produits agrochimiques et de l'eau que d'autres et les écologistes craignent qu'une utilisation excessive ou irresponsable puisse avoir un impact sur notre environnement. Ils craignent également que des millions d'acres de savane et de forêt tropicale ne soient perdus pour faire place à des cultures biologiques. Cette équation environnementale compliquée pourrait modifier radicalement la dynamique.